琶又稱「批把」,最早見於史載的是漢代劉熙《釋名‧釋樂器》:「批把本出於胡中,馬上所鼓也。推手前曰批,引手卻曰把,像其鼓時,因以為名也。」意即批把是騎在馬上彈奏的樂器,向前彈出稱做批,向後挑進稱做把;根據它演奏的特點而命名為「批把」。在古代,敲、擊、彈、奏都稱為鼓。當時的遊牧人騎在馬上好彈琵琶,因此為「馬上所鼓也」。大約在魏晉時期,正式稱為「琵琶」。

琵琶由歷史上的直項琵琶(秦、漢時期)及曲項琵琶(南北朝時期)演變而來。據史料記載,直項琵琶在我國出現得較早,秦、漢時期的「秦漢子」,直柄圓形共鳴箱的直項琵琶(共鳴箱兩面蒙皮),豎抱用手彈奏的琵琶。晉代阮咸善奏此樂器,故以其名相稱,即今天的阮。南北朝時,通過絲綢之路與西域進行文化交流,曲項琵琶和五弦琵琶由印度經今新疆傳入中國。曲項琵琶為四弦、梨形,橫抱用撥子彈奏。現代的琵琶就是由這種曲項琵琶演變發展而來的。

到了唐代(公元7-9世紀)琵琶的發展出現了一個高峰。當時上至宮廷樂隊,下至民間演唱都少不了琵琶,成為當時非常盛行的樂器,而且在樂隊處於領奏地位。這種盛況在中國古代詩詞中有大量的記載。例如唐代詩人白居易在他的著名詩篇《琵琶行》中非常形象地對琵琶演奏及其音響效果這樣的描述:「大弦嘈嘈如急雨,小弦切切如私語。嘈嘈切切錯雜彈,大珠小珠落玉盤。」唐代後期琵琶從演奏技法到製作構造上都得到了很大的發展。在演奏技法上最突出的改革是由橫抱演奏變為豎抱演奏,由手指直接演奏取代了用撥子演奏。

現在,琵琶已經從中國走向世界,越來越多的人知道了中國古老的樂器—琵琶,很多人都被琵琶神奇的演奏和豐富的表現力折服。